航天创企Aevum推出全球首款全自动轨道火箭发射无人机

据外媒TechCrunch报道,把东西发射到太空并不一定意味着要用大量的火箭燃料动力推力垂直发射大型火箭,初创公司Aevum在多个方面打破了这一模式,其创新的运载火箭设计结合了无人机的水平起降能力,第二级可在高空部署,并可将小型有效载荷带入太空。

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据该公司创始人兼CEO Jay Skylus说,Aevum的模式在基础技术上其实并没有什么新的突破。Skylus此前曾在NASA、波音、Moon Express和Firefly等一系列航天行业家喻户晓的公司和初创公司工作,他表示,这家初创公司主要专注于充分利用现有的现有技术,创建一个大部分可重复使用的全自动小型有效载荷轨道运载系统。

Ravn X看起来与现有的喷气式飞机没有太大区别,与已经用于地面无人飞行的Predator系列无人机有明显的相似之处。该飞行器长80英尺,翼展60英尺,包括有效载荷在内的最大总重量为55000磅。目前该系统的70%是完全可以重复使用的。Skylus表示,目标是在此基础上进行迭代,在相对较近的将来,95%的发射系统都可以重复使用。

Ravn X的运载系统是为快速反应运载而设计的,能够在短短180分钟内将小型卫星送入轨道----在这之后相当短的时间内就能让它准备好飞行并再次运载另一颗卫星。它使用传统的喷气式燃料,与商业客机上使用的燃料相同。据Skylus公司称,它可以在 “几乎任何天气下”起飞和降落。它还可以在任何一英里长的传统飞机跑道上起飞和降落,这意味着它理论上可以使用世界上任何一个活跃的机场作为发射和降落地点。

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相对于其他太空发射初创公司,Aevum的一个关键定义差异是,他们所展示的不是理论上的,也不是在开发中的--Ravn X 已经有付费客户,包括超过 10 亿美元的美国政府合同。它的第一个任务是与美国太空部队合作的ASLON-45小型卫星发射任务(定于2021年底),它还与美国空军太空和导弹系统中心签订了一份跨越9年的20次任务合同。Skylus表示,事实上,Aevum向客户交付生产型运载火箭的工作已经开始。

美国国防部在相当长的一段时间里一直在积极寻求太空发射方案,为其提供反应灵敏、周转时间短的发射能力。这也是像 Astra这样的公司的目标,该公司原本希望凭借其Rocket小型发射器赢得DARPA对此类系统的挑战(现已过期)。Aevum的系统还有一个优势,那就是基本上可以与现有的机场基础设施完全兼容--同时也不需要人类飞行员参与,也完全不需要冒任何风险,就像他们与维珍轨道公司所主张的表面上类似的发射模式一样。

Aevum也不只是提供Ravn X发射器,其目标是处理发射服务的端到端物流,包括有效载荷的运输和整合。Skylus表示,这些部分往往被现有的发射供应商所忽视或服务不足,许多创建有效载荷的公司也没有意识到,将一颗工作的小卫星送入轨道,是成本高、复杂和耗时的部分。这家初创公司在提供集成服务时也没有 "重新发明"--Skylus表示,他们正在与一系列现有的合作伙伴合作,这些合作伙伴都已经有了做这项工作的成熟经验,但之前并没有动力或需要为Skylum看到的客户提供这类服务,无论是在公共还是私营部门。

Skylus说,需要的并不是另一个SpaceX,而是由于SpaceX的出现,有了丰富的航空航天公司,以前几乎只与大型政府合同和一两家大规模的传统火箭公司合作,将任务放在一起。他们现在愿意与大大扩展的轨道有效载荷市场合作,包括小型卫星,目的是在通信、环境监测、航运和国防方面提供具有成本效益的解决方案。

Aevum的解决方案听起来无疑是解决了一个明确而现实的需求,在风险状况、可重复使用性、成本和灵活性方面提供了好处。该公司的首批活跃任务显然将受到潜在客户和竞争对手的密切关注。

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