太空旅行公司“门票”收入过亿 超音速飞行有望重返航空业

2021年07月22日 08:12 次阅读 稿源:第一财经 条评论

富豪们的太空竞赛点燃了人类对太空旅行的空前热情。周二,蓝色起源公司成功将其创始人——全球首富贝索斯(Jeff Bezos)送往太空边缘。贝索斯在经历了11分钟的飞行后,称这是他人生中“最美好的一天”。

贝索斯还表示,太空旅行的需求非常旺盛,蓝色起源公司已经售出了价值1亿美元的未来太空飞行的“船票”,不过蓝色起源公司尚未公布座舱的价格,也未透露目标是将多少人送往太空。该公司称今年还将执行两次载人飞行任务。

竞争对手维珍银河公司也表示,已经销售了600张飞往太空的“船票”,该公司曾透露太空旅行每张票价在20万至50万美元之间。如果以25万美元来计算,那么维珍银河的太空“门票”收入也已经高达1.5亿美元。

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贝索斯的首飞仍是蓝色起源公司迈出的“很小一步”,未来该公司的太空旅行将会以“非常快的速度”推出。为了更加频繁地飞行,贝索斯称蓝色起源可能需要建造更多的火箭助推器。

然而分析人士认为,蓝色起源和维珍银河公司所展示的太空观光旅行成本太高难以普及,要降低太空旅行成本,唯一的途径是让太空旅行成为人类出行网络的一部分,就像今天的飞机客运一样,不仅仅是观光而已。

美国银行航空航天分析师罗恩·爱泼斯坦(Ron Epstein)表示:“要让很多人通过一次飞行进入太空是非常困难的,这需要大量燃料和能量,这项技术今天还不存在。”他认为,相比之下,超高音速的飞行可以大幅减少目前点对点飞行的通勤时间,更具商业前景。

瑞银预测,点对点的超音速飞行每年的市场规模将至少达到200亿美元以上。这远远超过未来十年太空旅行每年30亿美元的市场。

维珍航空已经在探索全球可能的点对点太空飞行,通过真空以高超音速飞行,这将能够把从纽约到东京或伦敦到香港的旅行时间缩短到几个小时内。

今年6月,美国联合航空向新创公司Boom Technology购买15架名为Overture(序曲)的超音速客机,两家公司称,此举将超音速回归航空业向前推进了一大步。

据介绍,“序曲”的飞行速度达1.7马赫,可将目前飞行时间减半,搭载65-88名乘客,预计2026年试飞,2029年正式载客。

日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)也在联合日本航空机开发协会(JADC)以及工业企业,通过公司合作的方式,研发可容纳50人、速度1.6马赫的超音速客机。

超音速飞机的商业化在历史上并非首次。早在上世纪70年代,法国宇航和英国飞机公司就联合研制了中程超音速商用客机协和式飞机(Concorde)。从纽约到伦敦航程只需要不到三个半小时,但票价高昂,往返机票接近1万美元。

不过由于第一代超音速飞机物理学相关的障碍未得到解决,音爆导致2000年法航4590号航班发生空难,协和式超音速飞机于2003年停飞,至今尚未复航。

此外,超音速飞机消耗的燃料明显超过普通客机,这在上个世纪就被认为是“不可持续的”。数据显示,超音速飞机与相同航线上的亚音速飞机相比,会多排放3到5倍的二氧化碳。据国际清洁运输委员会(ICCT)的研究估计,超音速飞机乘客人均消耗的燃料是普通飞机的5到7倍。

航空公司和飞机制造商正在联合应对燃料方面的可持续问题。Boom公司称,已经承诺使“序曲”成为世界上首架能够使用100%合成、可持续航空燃料(SAF)的客机。但是,这种燃料严重短缺,目前的生产成本远远高于煤油。

如此看来,要实现平民化的超音速飞行可能还要经过多年的努力。但随着日新月异的技术突破,让更多人体验一趟几小时飞越地球的旅行将不会太遥远。

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