NASA“毅力号”拍摄的火星照片显示可能存在外星生命迹象的区域

据外媒CNET报道,美国宇航局(NASA)的“毅力号”火星车可能很快就会有一些新的检查点需要探索。地质学家称,在“毅力号”漫游车驻扎的杰泽罗陨石坑附近,一个古河三角洲的特定区域可能有外星生命的化石证据。他们指出,过去生命存在的重要有机化合物可能存在于那里,等待被发现。

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周四发表在《科学》杂志上的这项新研究背后的研究人员剖析了NASA“毅力号”漫游车拍摄的照片,发现了数十亿年前火星上水流的方式。他们的分析揭示了这个干旱的球体上可能存在备受追捧的生物特征的地点。

该研究的主要作者,法国南特大学的地质学家Nicolas Mangold说:“我们知道在过去的某个时刻,水在表面流动,但我们不知道这种活动的持续时间。”

在过去,火星并不是一个干燥和危险的世界。它被河流和湖泊所覆盖,很像地球上的河流和湖泊。而有水的地方就可能有生命。随着这个曾经的蓝色星球脆弱的大气层的消失,大量的水体在很久以前干涸了。这使环境变成了我们今天所知道的荒凉的土地。

科学家们长期以来一直对火星上过去存在的水感到好奇。这就是NASA派遣“毅力号”穿越火星,希望找到生命的“指纹”的原因。更具体地说,他们把漫游车送到一个名为杰泽罗的巨大陨石坑。杰泽罗陨石坑被认为曾经被水淹没,这里有一个古老的河流三角洲,这个三角洲可能有外星生命的迹象。

三角洲是由河流的水流卷起的岩石和沉积物形成的地貌。这条河流经常携带有机分子和细菌,这意味着杰泽罗陨石坑附近的三角洲可能很容易包含这些物质的积累。换句话说,它可能包含生命的化石构件。

考虑到这一点,研究小组提出的在火星上寻找生命证据的兴趣点都是以该三角洲为基础。Mangold说,最初,他希望“毅力号”能捕捉到该点的清晰图像,但不幸的是,Percy离那条古老河流有点太远了。

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"尽管我们很失望,"他说,"我们试图用我们最好的相机从远处看三角洲,那得到的结果真的很美妙。"

令人惊讶的是,研究人员并没有仅仅通过分析杰泽罗陨石坑的主要三角洲来找到珍贵的区域。他们观察到附近的一个山丘,或称为Kodiak的岩石丘。Kodiak是三角洲的一部分,离得稍远一些。

Mangold表示:“你可以想象,三角洲曾向南和向东延伸了一点,然后被侵蚀掉了一些物质。但Kodiak却奇迹般地保存了下来。”

Kodiak作为主要河流三角洲特征的一个地质代表。研究人员说,地层,其岩石层,从远处看是比较容易的。Mangold说:“通过了解Kodiak的地层,它使我们能够确定最可能对生命保存有兴趣的矿床。”

他称研究小组第一次看到这些照片时十分"震惊"。"第一张图片实际上显示的是(一个)我们可以看到巨石的地方,"他说。"一个三角洲断层......不应该有一些大石头。它应该是一致的。"

他表示,这些巨石意味着杰泽罗的河流三角洲是所谓的 Gilbert型三角洲。这些是在更强的水流下形成的,如波浪和潮汐,就像在湖中发现的那样。因此,研究小组认为,河流的流量在其生命过程中突然变得更加强烈。

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Mangold说:"我们的一个大问题是了解为什么会有这种水文活动的变化,因为这可能是气候变化的标志。"

Kodiak还提供了关于古代水体上升高度的见解。Mangold说,根据山丘上的岩石条纹,它应该有大约8202英尺(2500米)高。他表示,这一高度随着时间的推移而变化,这也与河流前进为湖泊的想法相一致。

"这种观察真的很关键,"他解释说。"因为它表明在杰泽罗曾有一个湖,这一点毋庸置疑......此外,从水平垫层到断层的变化,即深层的变化,表明过去的水位。"

最后,所有这些知识使Mangold的团队分离出可以发现生命遗迹的地方--Kodiak的较深层,可能有以泥为主的残留物以及沙粒。这些类型的沉积物已经知道含有有机的、维持生命的分子。

"漫游车不易进入Kodiak,因为它有点垂直方向,"Mangold指出。"但是我们已经确定了主要三角洲断层上的一些位置,我们可以进入类似类型的地层。这些位置是我们未来漫游车旅行的一些首选目标。"

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