来自遥远恒星的意外无线电信号或表明隐藏行星的存在

据外媒报道,通过使用世界上最强大的无线电天线,科学家们发现恒星意外地发出无线电波,这可能表明隐藏行星的存在。昆士兰大学的Benjamin Pope博士和荷兰国家天文台ASTRON的同事一直在使用位于荷兰的世界上最强大的射电望远镜低频阵列(LOFAR)寻找行星。

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Pope博士说:“我们已经发现了来自19颗遥远的红矮星的信号,其中四颗最好的解释是存在围绕它们运行的行星。”

“我们早就知道我们自己的太阳系的行星在与太阳风的磁场相互作用时发出强大的无线电波,但是来自我们太阳系以外的行星的无线电信号还没有被发现。”他表示:“这一发现是射电天文学的一个重要步骤,有可能导致发现整个银河系的行星。”

以前,天文学家只能在稳定的射电发射中探测到离我们最近的恒星,而射电天空中的其他东西都是星际气体,或者是黑洞等外来物。

现在,射电天文学家在进行观测时能够看到普通的恒星,有了这些信息,他们就可以搜索这些恒星周围的任何行星。

该小组专注于红矮星,它们比太阳小得多,而且已知有强烈的磁力活动,驱动恒星耀斑和无线电发射。但是一些古老的、磁力不活跃的恒星也出现了,挑战了传统的理解。

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这一发现的主要作者、莱顿大学的Joseph Callingham博士说,研究小组确信这些信号来自恒星和看不见的轨道行星的磁连接,类似于木星和它的卫星木卫一之间的互动。

“我们自己的地球有极光,在这里通常被认为是北极光和南极光,也会发出强大的无线电波--这是来自行星的磁场与太阳风的互动,”他说。

“但是在木星的极光的情况下,它们要强得多,因为它的火山卫星木卫二正在向太空喷射物质,使木星的环境充满了驱动异常强大的极光的粒子。”

“我们对这种来自恒星的无线电发射的模型是木星和木卫一的放大版,一颗行星被一颗恒星的磁场所笼罩,将物质注入巨大的电流,同样为明亮的极光提供动力。这是一个从光年之外吸引我们注意的奇观。”

研究小组现在想确认提议的行星确实存在。

Pope博士说:“我们不能百分之百确定我们认为有行星的四颗恒星确实是行星的宿主,但我们可以说,行星-恒星的相互作用是对我们所看到的最好的解释。后续的观测已经排除了比地球质量更大的行星,但是没有什么可以说一个更小的行星不会这样做。”

使用LOFAR的发现仅仅是个开始,但该望远镜仅有能力监测相对较近的恒星,最远为165光年。

随着澳大利亚和南非的平方公里阵列射电望远镜终于开工(有望在2029年开启),该团队预测他们将能看到数百颗相关的恒星,而且距离更远。

这项工作表明,射电天文学正处于彻底改变研究人员对太阳系外行星的理解的边缘。

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