天文学家发现神秘的无线电信号 可能来自此前未被发现的行星

据外媒报道,天文学家发现了一种奇怪的无线电信号,这些信号可能来自于此前未被发现的行星。模型显示,其中一些信号可能是通过行星的磁场和它们的宿主恒星之间的相互作用产生的,这可能是探测系外行星的一种全新的方式。

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到目前为止,天文学家已经探测到超过4500颗围绕其他恒星运行的系外行星。它们中的大多数都是用凌日法发现的,这种方法依靠的是当一颗行星从它面前经过时,恒星的光线会稍微变暗。径向速度是另一种常见的技术,天文学家们观察一颗恒星在绕行的系外行星的引力影响下的晃动。其他方法也正在出现,如引力微透镜。

而现在天文学家的工具箱中可能有一项新技术。来自荷兰国家天文台ASTRON和澳大利亚昆士兰大学的天文学家们一直在试验通过无线电波探测行星,使用低频阵列(LOFAR)望远镜。

该小组正在研究红矮星;这是一种具有强烈磁力活动的小恒星,产生耀斑和无线电发射。探测这些恒星本身就是一个进步,因为在离地球更远的地方,空间变得非常嘈杂,而且分离单个天体也很困难。但是LOFAR提高的灵敏度使得天文学家们能够发现19颗红矮星。

其中,有四颗特别耐人寻味--它们是较老的恒星,磁力活动减少,意味着它们“不应该”出现在调查中。当天文学家们对产生无线电信号的原因进行建模时,最好的解释是被隐藏的行星绕这些恒星运行。

恒星释放出大量的物质和带电粒子,统称为星风(Stellar Wind)。当它与行星的磁场相互作用时,就会产生极光和无线电波,特别是当行星将自己的物质喷射到太空时。这种互动可以在我们自己的太阳系中的木星和它的卫星木卫一之间看到,而且研究小组说,这是对来自这四颗奇怪的红矮星的无线电信号的最佳匹配。

"我们对来自恒星的这种无线电发射的模型是木星和木卫一的放大版,行星被恒星的磁场所笼罩,将物质送入巨大的物质流中,同样为明亮的极光提供动力,"该研究的主要作者Joseph Callingham说。"这是一个吸引我们在光年之外关注的奇观。"

目前,任何可能围绕这些恒星运行的行星都还没有被直接发现或确认,但这个模型足够吸引人去看。该团队表示,未来的射电望远镜可能会有足够的灵敏度来发现它们,如果得到证实,该技术可能会加入探测系外行星的项目。

相关研究发表在《自然-天文学》《天体物理学杂志通讯》上的两篇论文中。

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