NASA和ESA正制定多任务计划 旨在将首批火星样本带回地球

美国宇航局(NASA)的“毅力号”探测器已经在火星表面停留了大约八个月,在这段时间里,它已经采集了火星岩石的样本,以确定其中可能包含的秘密。然而,“毅力号”并不打算在火星表面自行分析这些样本,而NASA和欧空局(ESA)正在制定一个多任务计划,在数年后将这些样本带回地球进行分析。

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这项被称为“火星样本返回”(Mars Sample Return)的任务仍在开发中,但NASA和ESA已经意识到了将这些样本带回地球时摆在他们面前的后勤问题。正如NASA喷气推进实验室网站上的一篇新文章所解释的那样,火星样本返回需要多次任务,向火星发送一个轨道器、一个着陆器,甚至一个新的漫游车。

NASA的解释是,新的漫游车将从“毅力号”上收集样本,然后由着陆器上的机械臂装入火箭的顶端。从那里,这些样本将被运送到轨道器上,在那里它们将被安全地包装起来,以便返回地球。通过在地球上分析这些样本,科学家们将有机会获得不可能被送往火星的实验室技术。

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当然,这并不像把样品装进小瓶里然后送回地球那么简单。NASA仍然必须确保这些样本在回程中不被污染,并且在到达地球后不会污染任何东西。

NASA在周二发表的一篇文章中释了确保这些岩芯样本被装在密封和安全的容器中送回的挑战,这些容器不会让任何火星尘埃流出。NASA正在试验的一个解决方案是将样本装入钛瓶中,然后用一种叫做钎焊的工艺将其密封,在这种工艺中,金属被熔化,基本上将盖子粘在小瓶上,并对缝隙中的任何灰尘进行消毒

“我们现在最大的技术挑战之一是,在距离约1000华氏度(或538摄氏度)熔化的金属几英寸远的地方,我们必须将这些非凡的火星样本保持在它们在火星上可能经历的最热温度以下,即约86华氏度(30摄氏度),”戈达德团队的系统工程师Brendan Feehan说,他负责开发将这些样本送回地球的系统。“我们的钎焊解决方案的测试的初步结果肯定了我们走在正确的道路上。”

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