研究:猛犸象的灭绝应归咎于气候变化,而非人类的猎杀

大概4000年前,漫游地球的最后一头雄伟的猛犸象消失,几十年来,科学家认为这些大象的巨大祖先灭绝了,原因是遭到人类无情的捕杀。然而对这些动物的老巢进行的DNA分析却揭开了一个不同的故事。

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研究人员现在说,造成这种动物灭绝的更可能罪魁祸首是快速的气候变化,最终消灭了这些生物的食物供应。但除了解开猛犸象消失之谜外,如果我们目前的气候危机没有得到控制,这些发现可能会让人们看到其他物种的命运。

剑桥大学动物学家、周三发表在《自然》上的研究论文的第一作者Yucheng Wang在一份声明中说道:“我们已经表明,气候变化,尤其是降水,直接推动了植被的变化--根据我们的模型,人类对(猛犸象)完全没有影响。

论文共同作者、剑桥大学研究员、哥本哈根大学隆德贝克基金会地理遗传学中心主任Eske Willerslev补充称:“这是一个鲜明的历史教训,表明气候变化是多么不可预测--一旦失去了什么,就无法回头了。”

这些以草和花为食的温和生物跟尼安德特人一起生活。虽然许多接触可能是和平的,但在制作毛皮大衣、音乐和艺术乐器以及丰盛的食物时,这些动物却是一种热门商品。这是因为它们有厚厚的巧克力色皮毛、结实的巨大獠牙和巨大的体型。

它们的重量约为6吨,身高约为13英尺(4米)--正如Wang所指的那样,猛犸象可以长到双层巴士那么高。

“科学家们对猛犸象灭绝的原因已经争论了100年,”Willerslev说道,“人类一直受到指责,因为这些动物之前在没有气候变化的情况下生存了几百万年而没有被杀死,但当它们与人类一起生活时,它们并没有持续很长时间,我们被指责为将它们猎杀。”

史前人被怀疑是毛猛犸象最终消亡的原因而非气候变化是很有道理的。这些动物以某种方式经受住了约1.2万年前的冰河时代 ,但新研究的研究人员决定进行更深入的挖掘。

在10年的时间里,Willerslev带领一个团队对从已知猛犸象放牧的北极土壤中收集的DNA片段进行了解剖。这些样本收集了20多年并使用一种称为DNA鸟枪法测序的方法进行分析。

DNA鸟枪法测序是一种间接的方法,无需人或动物亲临现场就能建立基因档案。该方法不是从骨头或牙齿上收集遗传信息,而是从尿液或废弃细胞的痕迹中测序DNA。科学家们就有利用这一工具通过从污水残留物中创建DNA档案来追踪COVID-19的运动。

研究古代猛犸象的研究人员发现,这种巨大动物的种群--用测序方法发现的--枯竭的速度跟当时气候变化的快速速度一致。Willerslev指出,这是因为随着气候变暖,树木和湿地植物接管并取代了猛犸象的草原栖息地。“当气候变得更湿润,冰开始融化时,它导致了湖泊、河流和沼泽的形成。生态系统发生了变化,植被的生物量减少,将无法维持猛犸象群。”

Wang还指出,史前人类可能将他们的大部分时间都花在猎杀比巨大的猛犸象小得多、更容易捕获的动物上,这表明他们对动物灭绝的影响可以说比直觉上认为的要小。

Wang表示,这一发现的另一个重要方面是,“我们终于能够证明,不仅仅是气候变化是问题,而且它的速度是棺材上的最后一颗钉子--当景观急剧转变和它们的食物变得稀少时它们无法迅速适应。”

这样的速度就是研究人员自然而然地将当年发生的事情跟现在似乎正在发生的事情相提并论的原因。像我们的全球温度正在迅速上升,许多国家以前的目标是将温度上升限制在1.5摄氏度,现在被联合国政府间气候变化专门委员会认为几乎不可能--除非立即采取严厉的措施。

“这表明当涉及到天气剧烈变化的影响时,没有什么是可以保证的。早期的人类会看到世界变化得面目全非。这很容易再次发生,我们不能想当然地认为我们甚至会在身边见证它。我们唯一可以肯定地预测的是,这种变化将是巨大的,”Willerslav说道。

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