天文学家对爆炸恒星进行实时观测 获取重要数据

位于6000万光年之外的一颗恒星去年成为超新星,天文学家利用地面和太空的望远镜成功地捕捉到了恒星爆炸的所有阶段。天文学家知道这颗注定要毁灭的恒星已经有一段时间了,但是在2020年4月,它突然变成了超新星,从而获得了SN 2020fqv的称号。

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加利福尼亚州圣地亚哥帕洛玛天文台的兹威基瞬变设施碰巧在观察,美国宇航局的凌日系外行星探测卫星(TESS)也在观察,该卫星通常用于探测遥远的系外行星。在得知这一罕见事件后,天文学家们争先恐后地让哈勃太空望远镜和其他几个地面望远镜参与其中。


这种令人敬畏的天文力量展示产生了一个前所未有的数据集,在爆炸之前、期间和之后都有独立的观测。它提供了一个罕见的多面视角,让天文学家了解关于超新星在其最早的毁灭阶段情况。由此产生的数据应该极大地提高我们对恒星变成超新星过程的理解,并可能导致一个早期预警系统,使天文学家能够预测此类事件的时间。


当然,这颗超新星的光线花了6000万年才到达地球,所以它并不完全是"实时"发生的,但是TESS设法每30分钟拍摄一张这个不断变化系统的图像,从爆炸前几天开始,到爆炸后几周结束。哈勃在首次探测到爆炸的几小时后也加入了这一行动。可以追溯到20世纪90年代的档案数据也被拿来进行分析,结果是对一颗即将消失的恒星进行了史无前例数十年的调查。

在新的研究结果中,天文学家对这颗注定要毁灭的恒星进行精确称重,这是研究小组通过使用多种天文方法完成的。在爆炸时,这颗恒星的质量是我们太阳质量的14到15倍。在新闻稿中,研究人员将SN 2020fqv称为"超新星的罗塞塔石碑",因为新的观测结果可以将隐藏的或难以理解的信号转化为有意义的数据。

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