NASA NEA Scout任务将探测被航天器访问的最小的小行星

据CNET报道,围绕美国宇航局(NASA)非载人的Artemis I任务的大部分关注点是测试SLS火箭和猎户座飞船,作为送人类重返月球的前奏。但是Artemis I还将发射一个有趣的辅助任务,即“近地小行星侦察兵”(Near-Earth Asteroid Scout)航天器。

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NEA Scout是一个精致的立方体卫星,NASA说它将 “追寻将成为有史以来被航天器访问的最小的小行星”。它的目标是 2020 GE,这颗小行星比一辆校车还要小。这颗太空岩石的直径在60英尺(18米)以下。

NASA在周四的一份声明中说:“它将通过展开太阳帆来利用太阳辐射进行推进,这将是该机构的第一个深空任务。”

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太阳帆技术是一个相对较新的前沿领域。帆船的比喻很贴切,尽管这种微小的航天器依靠的是来自太阳的光子粒子而不是风。行星协会在2019年用LightSail 2立方体卫星成功演示了这项技术。

NEA Scout的太阳帆是由超薄的塑料涂层铝制成的,将展开到一个壁球场大小。立方体卫星大约有鞋盒那么大。

NEA Scout首席科学调查员Julie Castillo-Rogez说:“尽管从行星防御的角度来看,大型小行星是最值得关注的,但像2020 GE这样的天体要普遍得多,而且会对我们的星球造成危害,尽管它们的体积较小。”

Artemis I预计将在今年发射,也许最早在3月或4月。如果一切顺利,NEA Scout将寻求在2023年底与它的小行星“相遇”。

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