恐龙灭绝时,太阳系正位于银河系的另一端

2019年11月18日 10:30 次阅读 稿源:新浪科技 条评论

除了6500万年前导致恐龙灭绝的那颗小行星外,太空和恐龙之间似乎并没有太多关联,但NASA科学家发表的一段动画视频却将这两者联系在了一起。过去十年来,NASA科学家一直在利用NASA的开普勒探测器、开普勒望远镜和TESS望远镜搜集的数据研究行星的频度(planet occurrence rates),即银河系中出现的行星的频率与类型。

就像早期探险家们绘制地图一样,天文学家们如今也在努力测绘银河系的螺旋结构。

恐龙灭绝时,太阳系正位于银河系的另一端

这要从大家所观测的恒星的年龄说起。例如,构成昴星团的恒星年龄约为1300万岁,听上去可能很古老,但克从天文学的角度来看,这些恒星仍然十分年轻。恐龙从未有机会见过昴星团,因为这些恒星在其灭绝了几千万年之后方才形成,不仅如此,在恐龙横行于世时,太阳系在银河系中的位置还与现在刚好相反,位于银河系的另一边。

这其实并不是什么新闻,因为很少有人会去思考太阳系在银河系中的运动。我们不会去思考天空的变化,但随着时间的流逝,我们看到的夜空的确会有所不同。

最终,NASA的科学家用加州理工学院高级科学家罗伯特·赫特(Robert Hurt)制作的经典银河系俯瞰图做了一组幻灯片,然后通过录屏将其制作成了视频,希望借此说明,尽管天文学的时间尺度和我们切身感受到的截然不同,但却和考古学的时间尺度吻合得很好。

动画显示,太阳围绕银河系中央旋转一周约耗时2亿至2.5亿年。从我们当前在银河系中所处的位置、以及动画中的时间线来看,我们已经差不多转完一圈了。上一次太阳系位于这片区域时,大约是三叠纪时期、恐龙刚开始出现在地球上的时候。在此之后的侏罗纪持续了5500万年。然后是白垩纪,一直持续到了约6500万年前、恐龙灭绝之时。

剑龙、禽龙和南方巨兽龙等恐龙都生活在白垩纪早期,当时地球正处于银河系的另一边。白垩纪长达7900万年,其中大部分时间都处于该区域。而在霸王龙生活的时期,地球则更接近如今所处的位置。

恐龙于6500万年前灭绝后,哺乳动物逐渐开始崛起,而我们目前仍处于这一“阶段”。在动画的最后提出了一个发人深省的问题:等太阳系完成下一个旋转周期后,地球上又会是怎样一番情景呢?

动画虽然简单,解释的科学原理却颇为复杂。虽然天文学家仍在研究恒星围绕星系中央旋转的细节,但基本来说,银河系中的一切物体都在围绕中央黑洞旋转。越靠近中央,恒星转得越快;反之越靠近外围,恒星转得越慢。太阳系位于银河系的一条旋臂上,而整条旋臂、包括我们周边的其它恒星,都会一同围绕银河系中央旋转。

此外,银河系本身也在围绕规模更大的仙女座星系旋转。这两个星系正在不断靠近彼此,再过40亿年就会相撞。虽然听上去很惊心动魄,但星系内部的空隙很大,因此恒星之间并不会真的相撞。

因此相对而言,我们又回到了2亿至2.5亿年前所处的位置。但由于银河系本身也在不断运动、旋转,我们永远也不可能回到之前的绝对位置上了。

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