不认25亿美元赔款!格芯反诉IBM:放弃7nm芯片不是违约

2021年06月10日 19:19 次阅读 稿源:芯东西 条评论

据美国半导体行业媒体EE Times报道,本周一,世界芯片代工厂巨头格芯(GlobalFoundries)向纽约法院提起诉讼,要求裁定其并未因为2014年与IBM达成的一项协议而构成违约。

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2014年,IBM将晶圆厂出售给格芯时双方达成协议,IBM向格芯补贴15亿美元,以换取格芯供应IBM芯片的在14nm、10nm工艺节点的生产。但后来格芯停止研发7nm工艺,协议因此没了尾音。

然而不久之前,IBM法律部门突然以格芯违反这一协议为由,向格芯提起25亿美元索赔后,并威胁如果格芯拒不支付这笔费用,IBM将提出诉讼。

在格芯抢先发起诉讼后,IBM方面认为格芯是在掩饰,事实就是:IBM向格芯提供了高性能半导体相关设备、知识产权和15亿补贴,但格芯却没有做到合同要求的向IBM提供高性能芯片。

一、接盘IBM晶圆厂,7nm芯片格芯仍无优势

早在2014年,IBM就开始尝试退出商用半导体行业。当时,IBM计划出售部分老旧的晶圆厂,但是几乎无人问津。最终,是格芯决定收购IBM晶圆厂。作为交易的一部分,IBM同意向格芯支付15亿美元的补贴,格芯则需要继续IBM的14nm芯片制造业务并且向IBM供应14nm芯片。下一步应该是10nm芯片的生产及供应。

不过,考虑到芯片制造行业的激烈形势,格芯决定放弃10nm芯片,直接进军7nm芯片。格芯表示当时IBM也赞成这个决定。

收购完成后,格芯并没有在7nm芯片领域占据优势,在先进制程竞争中不敌台积电(TSMC)和三星(Samsung)。2018年,格芯宣布终止7nm芯片项目,表示不想再继续烧钱研发7nm芯片工艺。

二、格芯放弃7nm芯片,IBM另寻三星作为代工

因为格芯放弃了7nm芯片生产工艺的研发,IBM指控格芯违反合约。

IBM还没向法庭起诉,不过它向EE Times提供了回应格芯反诉的声明:“格芯这次起诉的目的是为了试图再次掩盖其违约行为,包括没有按合同进行高性能半导体的工艺研发和供应工作。IBM向格芯补贴15亿美元,要求格芯为IBM供应下一代芯片;而格芯收到最后一笔付款后就彻底抛弃了IBM,并出售相关资产以谋取私利。IBM会抓住一切机会寻求应得的损害赔偿。”

格芯在7nm芯片领域投资了数十亿美元,但是对比台积电和三星的数百亿美元投资,显然竞争不过。从营销角度看,即使现在格芯成功开发出7nm芯片制程,也为时已晚。

所以,格芯决定放弃7nm芯片业务,从2018年开始,格芯坚持,这是格芯在财务状况保持稳健的唯一选择。格芯转向专注现有工艺芯片的生产。去年,格芯实现盈利。最近有传言说,格芯正与投行合作筹备首次公开募股(IPO)。

IBM最终选择三星作为其所需7nm芯片的代工厂。

格芯认为,选择和三星合作对IBM来说更有利,因为7nm芯片领域目前是自由竞争市场,选择三星可能更便宜。IBM也知道这些。

三、传言格芯IPO,IBM秋后算账

格芯法律高级副总裁萨姆·阿扎尔(Saam Azar)告诉EE Times:“格芯履行了合约规定的义务。”

格芯的文件显示,2018年来,IBM并没有指控格芯有任何违约行为,两家公司也没有就这个问题进行过沟通。

阿扎尔说:“两年后,IBM就突然冒出来,然后格芯就收到了律师函。”

格芯不仅公开了回应IBM的律师函,还向纽约法院提起诉讼。格芯在其诉状中解释,由于美国政府正在寻找针对国内半导体行业的支持,现在不是两家美国企业“争吵”的好时机。

阿扎尔向EE Times表示,现在发生这件事情不太对劲,即使格芯正在准备IPO。但没有正式宣布IPO,公司就不能对此进行解释。尽管有众多媒体断言这可能会为格芯公司带来高达300亿美元的投资——IBM也知道,此时这笔25亿美元的诉讼或许会对格芯的IPO计划产生不利影响。

周一晚些时候,行业分析师也对这场芯片引发的争端也进行了分析。EE Times联系到了美国科技咨询公司Tirias Research的分析师吉姆·麦格雷戈(Jim McGregor)和凯文·克鲁威尔(Kevin Krewell)。

当被问到IBM采取行动的时间——自格芯涉嫌违约已经过去了两年,麦格雷戈在电子邮件中指出:“这个时机真不算可疑,格芯去年已经实现盈利。可能会争论说,如果格芯继续坚持研究其存在潜在问题的前沿技术,公司可能会持续亏损,也无法和其他芯片代工厂进行竞争,这些对IBM来说,同样是糟糕的。”

克鲁威尔补充说:“如果格芯继续进行7nm芯片业务,它将可能陷入困境。甚至对英特尔(Intel)和三星犹豫要不要转向极紫外光刻技术(EUV)产生影响。”而EUV是生产7nm及更小尺寸芯片的前提。

虽然,麦格雷戈并没有看到具体的IBM提出的诉讼要求或者格芯的反诉内容,不过他仍然表示,从理论上来看:“如果交易包括IBM会在关键工艺上对格芯提供支持,那么IBM的主张就非常合法了。IBM确实为格芯提供了半导体相关设备、相关的知识产权和15亿美元。”

克鲁威尔补充说:“法院应该遵循合同法,而不是当事人的动机。”

结语:技术有了,量产仍可能存在难度

尖端芯片技术的开发比预期设想的更具挑战性和成本,例如英特尔早就宣布其完成了7nm芯片的研发,但至今都没有量产,预计可能会推迟到2022年。格芯放弃追赶策略,不再研究7nm芯片制程,对格芯自身来说,算是更优的选择。并且后来的营收情况也证明了这个决定很正确。IBM认为格芯放弃7nm芯片,给它带来了严重影响,它需要寻找新的芯片代工厂,拖延了其生产进程。

最终格芯和IBM会不会和解还是未知的。人们对先进芯片制程的追逐战,远未停止,最新进展是今年IBM发布的全球首个2nm制程芯片制造技术,IBM下一步将和三星或者英特尔进行合作开发。芯片制程技术的极限会到哪里呢?

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