尽管FTC加大反垄断审查力度 科技巨头去年仍进行了疯狂的收购活动

据CNBC报道,在Lina Khan接任美国联邦贸易委员会(FTC)主席的七个月里,几家最大的科技公司和监管机构之间一直在酝酿一场“冷战”。根据Dealogic汇编的数据,微软、亚马逊和Alphabet在2021年宣布的收购交易比过去十年的任何一年都多。这种交易速度表明,他们正试图在即将到来的反垄断打击中抢占先机--或者他们不相信Khan和其他监管机构能够提出足够有力的法庭证据,证明收购应该被阻止。

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去年6月担任联邦贸易委员会最高职务的Khan并不讳言她的机构要积极执行反垄断政策。她已经提交了一份针对Facebook的修正申诉,称其对Instagram和WhatsApp的收购促成了其目前作为社交网络垄断者的地位。同时,她也招致了来自Facebook和亚马逊的批评,认为她之前关于亚马逊滥用市场力量的文章和声明以及她作为众议院工作人员的工作使她不适合公正地判断与该公司有关的后果问题。

微软本周以690亿美元收购视频游戏制造商动视暴雪的交易是大型科技公司可能挑战监管机构行动的最新例子。这是继2021年的几项大型交易之后进行的,包括微软以190亿美元收购Nuance Communications和亚马逊以85亿美元收购米高梅工作室的交易。

根据Dealogic的数据,Google母公司Alphabet在2021年的22笔交易、微软的56笔交易和亚马逊的29笔交易都是10年来的新高。虽然Dealogic的数据只考虑了公开披露的交易价值,但根据这些记录,Alphabet和微软的总交易量也是10年来的最高值,分别为220亿美元和257亿美元。亚马逊的总交易额为157亿美元。

密歇根大学罗斯商学院教授Erik Gordon说,大型科技公司“非常关注,希望在政府成功获得新先例之前完成交易”。“一旦一个法官在一个法庭上确立了一个先例,其他法官就会更容易遵循这个先例。”

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威慑力

到目前为止, Khan领导下的FTC正在依靠威慑战略来控制公司的收购,因为它正在努力跟上各行业合并申请的历史性增长。尚待观察的是,该机构愿意在多大程度上兑现其在反垄断方面的行动威胁。

由于预算没有跟上反垄断机构的工作步伐,而且与它所处理的公司相比也相形见绌,FTC反而发出了警告信息,以表明其严肃性。其中一项行动是,该机构宣布将向一些寻求合并的公司发函,让他们知道即使法定等待期已过,FTC也将继续调查他们的交易。这封信主要是警告说,企业可以自担风险进行合并,但FTC以后可能会为他们提起诉讼,以撤销其交易。

虽然这类信件实际上并没有制定新的政策--执法者总是可以在审查后寻求阻止或撤销合并--但语气的变化标志着与过去相比的一个急剧转变。

但Gordon认为,这可能无法真正改变公司行为。他说,在法院就监管机构对反垄断法的解释做出决定之前,大型企业可能会继续保持快速的交易步伐,希望尽可能多地完成交易。

Gordon说:“一旦你敲碎了鸡蛋,做了煎蛋卷,就很难再把鸡蛋放回蛋壳里。你将更有可能敲碎蛋壳,把蛋卷弄碎,并把政府置于这样的境地:他们进入法庭,说这个交易必须撤销,而法官看着他们说,你打算怎么做?”

Khan在上任后首次接受采访时告诉CNBC的Andrew Ross Sorkin和《纽约时报》播客节目"Sway"的主持人Kara Swisher,该机构正试图在承认其自身资源限制的同时,深思熟虑地发出广泛的信息。

“在哪些情况下,某些类型的行动会对整个市场产生影响?”Khan说,并举例说明了她会考虑的问题类型。“如果我们能够获得一个特定的解决方案或同意令,或者在法庭上获得一个好的结果,那么在哪些情况下,这可能会真正改变整个市场的动态,而不仅仅是,你知道,这里或那里?”

前FTC委员、现任乔治-华盛顿大学法律教授Bill Kovacic说,反垄断执法者对其威胁采取行动只是时间问题。

Kovacic说:“参与者已经基本到位,承诺已经做出,他们有美国总统在他7月份的行政命令中说'去抓他们',"他指的是拜登的命令,指示各政府机构考虑用新的方式解决经济中的垄断集中和竞争问题。“如果你现在不在未来12个月内这样做,你将永远不会再有这种机会。而且我认为,他们不仅意识到他们必须兑现,他们还想兑现。”

战斗的时间

Khan在接受CNBC采访时说,与大型科技公司斗争“需要勇气”,尽管她没有暗示她的机构将阻止任何现有的交易。

“这些是资源丰富的公司,”Khan在采访中说。“他们对部署这些资源并不吝啬。我们确实在向这些公司展示,同时也向国家展示,执法者不会因为这些公司施展一些力量或试图恐吓我们而退缩。”

大型科技公司经常聘请数十名律师,包括内部和外部律师,就交易批准的机会提供建议。鉴于微软、亚马逊、Facebook母公司Meta、Alphabet和苹果的集体市场估值接近9.5万亿美元,就其对社会和对手的市场力量类型而言,它们可能是最受关注的五家公司。

从表面上看,亚马逊收购一家电影制片厂(米高梅)或微软收购一家游戏公司(动视)或一家医疗保健人工智能软件(Nuance)公司并没有敲响传统的反垄断警钟。这些交易并不是有一个有限的竞争者基础在争论变得更小,如无线或宽带行业。

这使Khan处于一个 “证明”的位置,她很可能不得不提出反垄断法的解释应该适应当前的资本主义动态的理由。

与此同时,美国国会正在制定新的法律,以减轻执法者的工作,向法院证明网络平台的某些行为是非法的。周四,参议院司法委员会推进了一项重要法案,禁止占主导地位的网络平台在其平台上歧视竞争对手的产品。虽然该法案的重点是公司行为,但众议院的立法者也考虑了一项法案,将合并交易中的举证责任转移到占主导地位的公司。

“决定何时前进和采取行动仍然是值得的,即使它不是一个大灌篮的案例,”Khan在接受CNBC采访时说。“即使有风险,你仍然可能会输,但承担这种风险可能会有巨大的好处。你可能会赢。你失去了所有你不采取的镜头。但我们可以看到的是,一个又一个的不作为会带来严重的代价。这就是我们真正试图扭转的情况。”

做出声明

在拜登上任的第一年,他选择的反垄断监管机构已经挑选了两个重要的媒体和技术交易来阻止。司法部于11月起诉阻止企鹅兰登书屋收购竞争对手出版商Simon & Schuster,而FTC于12月起诉阻止英伟达400亿美元收购英国芯片设计供应商Arm。

Kovacic说,这两笔交易都具有不同寻常的重要性,因为它们是最早出现的两个大案子。“赢得你的第一个案子是一个巨大的优势,”他说。“表明你能做到这一点。以显示它不是空谈。”

执法者在任期内采取行动的时间相对较短,这也给FTC带来了一种“强烈的紧迫感”,它明白它必须在先例的基础上改变公司对并购的思考方式,Khan说。

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