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媒体体验自动驾驶出租车Waymo One:稳如老司机

2018年12月09日 08:45 次阅读 稿源:网易科技 条评论

当地时间周三,Alphabet旗下的自动驾驶公司Waymo在美国亚利桑那州凤凰城郊区正式推出了首个商业自动叫车服务Waymo One。作为Waymo“早期乘客”计划中的一员,科技媒体记者安得烈·J·霍金斯(Andrew J. Hawkins)在该公司推出自动驾驶出租车前一周亲自进行了试乘。以下是关于Waymo One的评测报道:

这是亚利桑那州凤凰城郊区钱德勒的一个下午,我坐在车内,正紧张地等待着我的自动驾驶汽车在到达咖啡店前左转。时间一分一秒地过去了,这辆驾驶汽车商务车让开了太多本该左转的机会。但好在它并没有让我等得不耐烦,车开始向左行驶,这样我下午三点左右喝咖啡的习惯很快就得到了满足。

本周三,Alphabet旗下的自动驾驶公司Waymo在凤凰城郊区正式推出了首个商业自动叫车服务,对于Waymo这个前谷歌自动驾驶项目来说是一个重大时刻。近10年来,谷歌一直致力于这项技术的研发。我是为数不多的幸运儿之一,在该公司推出自动驾驶出租车前一周亲自进行了试乘。我之所以说自己“幸运”,是因为要乘坐Waymo的自动驾驶出租车,你不仅必须住在凤凰城周围四个郊区中的一个,还必须属于非常排外、仅有400人的 “早期乘客”(Early Riders) 俱乐部。

这Waymo产品主管丹·楚(Dan Chu)表示,首先Waymo新推出的自动驾驶出租车服务 “Waymo One”将只对“早期乘客”中的“数百名”成员开放。这格外具有排他性。

自2017年4月以来,“早期乘客”一直在测试该公司的自动驾驶汽车,主要用于上班、上学和各种差使。其中一些人现在将迁移到Waymo One,而另一些人将保留在“早期乘客”计划中。那些迁移到Waymo One的人将能够继续使用该公司的自动驾驶出租车,而使用方式与“早期乘客”计划大体相同,只不过现在他们要为乘用出租车付费。

Waymo拒绝就计划以多快的速度向公众开放服务发表评论。“我们想了解每一步,”楚说。“人们的反应如何?人们的感觉如何?随着人们对此感到满意,才意味着我们可以继续拓展业务。”

这些汽车还没有完全实现自动驾驶:在Waymo决定推出自动驾驶出租车之时,汽车的方向盘后面还会有“训练有素的司机”。楚表示,该公司将测试各种“配置”。公司称最终将提供无人的自动驾驶汽车,但拒绝给出具体日期。

这些训练有素司机的存在既有实际作用,也有心理因素。尽管Waymo坚称,它的汽车大部分时间都会自动驾驶。而一旦车辆出现问题,人类司机可以控制。此外,最初的乘客乘坐有人驾驶的汽车可能会感觉更舒服。

2017年11月,该公司在钱德勒首次展示其完全无人驾驶汽车,震惊了世界。Waymo发出了一个强有力的信息:自动驾驶汽车是真实存在的,它们正在到来。

但这些行程只发生在该公司服务区域的一小部分,其中大部分是住宅区,而且也从未大规模普及。根据《The Information》最近的一份报告,Waymo的自动驾驶汽车仍然偶尔会被某些交通状况弄糊涂,这表明尽管这项技术非常先进,但还没有完全为现实世界做好准备。最近几个月,该公司开始让训练有素的司机重返汽车,看起来短期内司机们将暂时留在自动驾驶汽车内。

不过楚表示,不再依赖人类司机仍是Waymo最终“愿景”的一部分。但将Waymo One推向公众客户之前,将继续在早期乘客范围内进行测试。楚认为这是一个客户服务问题,而不是技术问题。他说:“这样一来,我们就能汲取早期用户的真实反馈。”

乘坐体验

在钱德勒我前后三次独自乘坐了Waymo的自动驾驶汽车,车上训练有素的司机从未进行过干预。我也曾经坐过一辆没有人类司机的Waymo自动驾驶汽车,但那次不是在公共道路上。在钱德勒的时候,我完全准备好体验一次真正的无人驾驶旅程,但是Waymo拒绝了我的请求。

行程本身平淡无奇,但体验一下为叫车服务客户增加的小亮点还是令人兴奋。这些商务车闻起来仍然很新,或者至少是最近清洗过。司机头枕背面屏幕上有一个大的蓝色“开始”按钮,我可以按下这个按钮启动行程。(这款车的顶部也有一个物理按钮,能够执行同样的功能。)按下按钮后,音乐响起,一个机器人的声音说:“我们出发。”

正如我自己所说,我是一个经验丰富的Waymo乘客——三次公开道路行程以及一次测试道路行程。但这次的乘坐体验让我感觉技术更成熟。以前坐车时的感觉就像自己的祖母在开车一样,但现在乘车的感觉基本算得上正常。当遇到减速带时,汽车会减速;当改变车道时,汽车会加速;有几次汽车的表现甚至会让我感到惊讶,比如自动驾驶汽车在十字路口突然刹停时距离人行横道太紧,它甚至会向后倒上几英寸,给行人让出空间。当然,它原本就不应该急刹车,但能看到汽车回及时纠正错误仍然让人感到欣慰。

据报道,Waymo的自动驾驶汽车过去曾在左转弯问题上遇到了一些麻烦,而此次从道路拐进停车场多花的几秒钟也证实了这一点。该公司坚持认为,这些转弯所需技术高深,本质上就充满危险,这就是为什么不建议备用司机去干预的原因。它们是驾驶的正常组成部分,也是Waymo在拓展视野时需要解决的问题。

正如预期的那样,Waymo One将只在凤凰城周围的四个郊区上线。过去两年,该公司一直在钱德勒、梅萨、坦佩和吉尔伯特测试其自动驾驶汽车。楚说,Waymo自动驾驶汽车的服务区大约有100平方英里。业务扩张也将首先在“早期乘客”计划范围内展开,然后再迁移到Waymo One。该公司的自动驾驶汽车已经在公共道路上自动行驶了1000万英里,还在虚拟仿真中行驶了70亿英里。

应用程序

早期乘客将如何召唤一辆自动驾驶汽车?当然是通过手机应用程序。Waymo的应用程序看起来像极简版的Uber应用程序。在验证你的上车和下车地点后,应用程序就会给出一个车辆到达的预估。这款应用兼容iOS和安卓系统,但在自动驾驶服务拓展开来之前,它不会出现在苹果或谷歌的应用商店中。

楚说,该公司正在努力控制需求,这样乘客的等待时间不会过长,会控制在几分钟之内。有时,地图上可能会出现一个蓝绿相间的“W”,表示自动驾驶汽车更容易到达的接送地点。这意味着应用程序可能会提示乘客走上一段路,以便Waymo的汽车更容易找到他们。

就像Uber或Lyft一样,Waymo One的乘客可以从一星到五星给自己的行程打分。他们还可以从“路线选择”、“驾驶”和“汽车状况”等固定答案中选择,详细说明是什么让这趟行程感觉很棒。应用还内置了一个支持功能,乘客可以立即接到Waymo代表的电话,或者在应用程序内与他们聊天。这是为了让乘客在登上没有后备司机汽车时有更好的心理准备。

当我使用的时候,这个应用程序有一个小bug,这是大多数测试版软件的典型问题。在我呼叫了第一辆Waymo汽车之后,原本应该接我的那辆车在真正到达上车点前就从应用程序中完全消失了。Waymo的产品经理克莱姆·赖特(Clem Wright)说,他以前从未见过这种情况发生,但他坚称这是一个很容易解决的问题。这提醒人们,Waymo在从“登月”项目转向成熟业务过程中可能会遇到类似的问题。

关于价格

乘坐一次Waymo One要多少钱?毕竟,Waymo One只是像Uber或Lyft那样的叫车服务,但车辆的动力来自于高度发达的人工智能大脑,而不是普通的人类大脑。为了在竞争中取得优势,Waymo需要考虑人们愿意为他们的交通支付多少钱。由于Uber和Lyft之间的激烈竞争,如今这个问题的答案可能不会太高。虽然不像早期打车服务那么便宜,但目前叫车服务仍然不贵。

这款应用程序显示,我从钱德勒市中心到大约三英里外的咖啡店耗时8分钟左右,花费了7美元多一点。这和我用Uber或Lyft打车软件支付的费用大体相当。

Waymo表示,该公司仍在进行试验,基本上将使用基于行程时间和距离的计价方式。楚说,和普通的打车应用一样,Waymo One的价格将根据需求而变化,这已经成为行业标准。他表示:“行程距离和时间肯定会成为(定价)的一部分。”

图示:“早期乘客”计划中迭戈·里维拉(Diego Rivera)表示,“这就像在迪士尼乐园里乘车一样。”

一旦车内不再需要训练有素的司机,加之Waymo想出如何对车内娱乐和广告进行收费,分析师预计自动驾驶汽车的基础价格将会下降。当然没人知道那会是什么时候。但尽管存在这些不确定性,Waymo能抢先推出世界上第一辆自动驾驶出租车在金融上仍有其优势。去年8月份,摩根士丹利(Morgan Stanley)的一个分析师团队探访了Waymo在凤凰城的业务,在Waymo One上线之前就得出结论称,该公司的叫车服务价值约800亿美元。摩根士丹利还认为,卡车运输和技术许可又为Waymo增加了960亿美元的现值。

摩根士丹利的一名分析师在研究报告中写道:“我们认为,这项业务有点类似于早期的搜索业务,当时谷歌付费给其他出版商使用其搜索技术。”“我们相信,Waymo正与全球50%以上的汽车制造商就个人汽车方面的机遇展开谈判。”

早期乘客

Waymo One成功与否的一个问题是,早期乘客是否愿意开始为这项服务付费。迭戈·里维拉(Diego Rivera) 在GoDaddy.com担任客户经理。自从2017年7月起,他就一直用Waymo自动驾驶汽车作为从位于钱德勒的家中到吉尔伯特工作场所的交通工具。里维拉在Waymo的一次采访中表示:“只要我认为价格能够与其它拼车服务相媲美,我绝对会接受。”

里维拉说,从第一次乘坐Waymo自动驾驶汽车至今,他注意到汽车的驾驶风格发生了很大变化。这些车以前很谨慎,但现在更冒进,感觉更像人在驾车,甚至会在闯红灯或某些情况下加速。里维拉说:“我认为一旦这些行为开始正常化,你就无法真正区分机器驾驶和人驾驶之间的区别。”

这与其他早期乘客的公开评论是一致的,他们中的一些人回忆起了早期汽车的一系列问题,后来在提供反馈后得到了缓解。来自梅萨的网络安全工程师亚历克斯·霍夫曼(Alex Hoffman)回忆道,有几次Waymo自动驾驶汽车被他办公室附近的一丛大灌木“搞糊涂”了。“我每次都会给出反馈,到第四次的时候,车就能顺利绕过它了,”霍夫曼在Waymo发表的一次采访中说。

楚告诉我,Waymo让早期乘客“高度参与”,包括调查、采访、座谈,甚至与Waymo的研究人员一起乘车。不过里维拉说,他更希望能作为普通用户来乘坐Waymo One。他已经付过一些车费,比起其他叫车服务,他更喜欢用Waymo汽车出行。他还对乘坐完全无人驾驶的汽车很感兴趣,他以前只坐过一次。他说,如果没有训练有素的司机可以依靠,他在行程中会觉得更有成就感。

里维拉说:“目前在安全驾驶员的陪同下,你不太注意安全,只是在做你自己的事情。”“我曾体验过没有司机的自动驾驶,完全没有人在场,那种情况下完全不会注意自己的手机,而是注意到汽车自己在做什么,看着踏板自己移动,看着方向盘自己转动。所以这让我有点措手不及,然后环顾到周围人的反应,这是一种很酷的感觉。”

他补充说,“这就像在迪士尼乐园里乘车一样。”

接下来会发生什么?

作为自动驾驶技术领域无可争议的领导者,Waymo One目前的业务规模很小:它只对几百名乘客开放,只在少数几个郊区城镇运营,配备了训练有素的安全司机。但正是在这个不起眼的基础之上,Waymo希望打造一个全球化的业务。

该公司计划在未来几年内购买多达6.2万辆插电式混合动力克莱斯勒Pacifica商务车和2万辆全电动捷豹I-Pace SUV,从而打造一个自动驾驶车队。Waymo最近获得了在硅谷运营完全自动驾驶汽车的许可,最近还与当地居民举行了首次市政厅会议。但据《帕洛阿尔托在线》(Palo Alto Online)称,那次会议存在争议。市民的一个典型反应是:“如果这些车开进帕洛阿尔托,我们就会冲进市政厅。”

美国国会即将通过一项法案,可能授权数十万辆没有方向盘和踏板的自动驾驶汽车成为出租车或私家车。这可能有利于Waymo在美国扩张业务的计划,但也会让它的竞争对手,如Uber、通用汽车和福特获得类似的优势。

所以Waymo需要快速行动,但不能太快。2018年3月,该公司最大的自动驾驶竞争对手Uber旗下一辆自动驾驶汽车在亚利桑那州坦佩市撞死了一名49岁的行人。那辆自动驾驶汽车的自动紧急刹车失灵。警方后来说,事故发生时,汽车上的安全驾驶员正在玩手机。Uber随即叫停了其在亚利桑那州的自动驾驶汽车测试项目,解雇了大部分测试人员,目前正与宾夕法尼亚州官员进行谈判,以重启其公共道路测试计划。

打车服务公司在其他方面也招致了不满。有关Uber和Lyft将减少汽车使用量的营销活动开展之后,最近的研究却发现它们只是从公共交通工具中挖走了乘客。这意味着拼车实际上正在加剧交通拥堵。

对于包括凤凰城在内的许多美国城市来说,交通拥堵无疑是一个大问题。根据INRIX的数据,它是美国第25位最拥挤的城市。但是真正的危险是那些车周围的人。亚利桑那州是全美行人死亡率最高的州。2014年至2017年间,凤凰城有271名行人死于致命车祸。到目前为止,2018年已经有30多人在行走中丧生。倡导组织“城市凤凰计划”(Urban Phoenix Project)执行董事肖恩·斯韦特(Sean Sweat)表示,一些当地官员会自动驾驶汽车作为反对常规改善街道的借口。

“他们说我们不需要交通,因为一旦自动驾驶汽车出现在这里,每个人都将乘坐自动驾驶汽车,”站在凤凰城市中心一个美丽的雕塑广场上,斯韦特告诉我。“我不明白他们为什么不理解,一辆车没有司机并不意味着你突然就有了额外的通行能力,因为一辆车仍然是一辆车。它的几何形状没有改变。”

Waymo首席执行官约翰·克拉富西克(John Krafcik)表示,“道路安全迫在眉睫”,公司的动机是消除造成全球每年120万人死亡的道路交通事故。楚补充说:“我们希望尽快成为这个解决方案的一部分。但另一方面,我们也知道,对于这种以渐进方式推出的新技术,要非常有条理、非常谨慎,这是我们当下的工作。

回到钱德勒,最后我走出Waymo的自动驾驶汽车,看着它慢慢驶离,消失在渐浓的暮色中。很快就会有成千上万辆这样的汽车上路,不仅是在亚利桑那州,还有加利福尼亚州、密歇根州、乔治亚州、华盛顿州和得克萨斯州——这些州都是Waymo一直在测试其自动驾驶汽车的地方。

它们已经来了。现在没有回头路。

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