网络时代的悲哀:微软大百科全书Encarta

2009年05月04日 16:21 次阅读 稿源: 条评论
Encarta是微软在1993年推出的一款大百科全书产品,至今仍被微软称作是“过去八年来最畅销的电子百科全书软件品牌”,不过以后我们再也看不到它了,因为微软已经决定关停相关业务,官方网站也会在今年晚些时候下线。都说没有竞争就没有发展,但惨烈竞争的直接后果就是不可避免的淘汰。暂且不说更加自由、更加庞大的维基百科,单是Google搜索引擎索引的海量网页就可以看作是一部虚拟的超级百科全书,这是Encarta永远没有机会去超越的。这就是网络时代。

网络时代的悲哀:微软大百科全书Encarta
1993年的第一版Encarta

不为人所知的是,Encarta从构想到实现经历了将近十年的时间。当然了,那个时候的网络还没有如此发达,或者说刚刚起步,更没有Google。

早在1985年的时候,比尔·盖茨就设想了一种CD-ROM(只读光盘)式的百科全书,一个“高价格、高需求”的产品,能像Word、Excel那样给微软带来滚滚财源。可惜出师不利,微软没有获得《大英百科全书》的文字授权,最后找到了芬克&瓦格诺(Funk & Wagnalls)。

Encarta开发团队成立后,把主要精力放在了为百科全书开发非文字形式的补充,使之更加多媒体化,包括大量插图和地图、一个时间线和一个地图集、11000张照片的说明,并对八个小时的音频片断实现了数字化。

项目初期,微软特意请来了一些潜在客户,他们说愿意掏1000-2000美元购买光盘形式的多媒体百科全书,但那时候每人能想到信息时代的价格崩盘。Encarta最终发售的时候,微软把价格定在了395美元,和当时其他提前上市的同类产品一样。

根据微软的数据,Encarta发售六个月后只获得了3%的市场份额。当时的赢家是《康普敦交互式百科全书》( Compton's Interactive Encyclopedia),也是光盘式百科全书,其致胜秘诀是如果消费者手头已经有了同类竞争产品,就能享受129美元的超低优惠价,而原价也是395美元。

微软的销售管理人员坐不住了,要求开发团队弄出99美元的Encarta,后者答应了,但要求仅限1993年假期购物季提供此优惠。一位叫Martin Leahy的微软销售人员对同事说:“你自己也明白,是吧?价格永远不会再上去了,对不对?”

确实如此。99美元的Encarta迅速蹿红,很快卖出35万份,在当年底就成了该领域的No.1,次年销量过百万。

2000年,免费的Web版Encarta上线,包含完整版一半的内容,而要想在线访问整部百科全书,必须同时购买CD或DVD光盘版本,完全在线购买的形式稍后才推出。2007年起,Encarta又被整合为Microsoft Student学生套装的一部分,把重点放在学校师生身上。

随着时间的流逝,Encarta越来越便宜,今年初下载版只要29.95美元,最近又跌到了22.95美元,但这仍然无法挽救它的命运。事实上如果不是至今仍有不少地方网络还不算发达,让Encarta有了一些喘息之机,它其实早就关门了。

Gary Alt曾在《世界大百科全书》和《大英百科全书》担任编辑,1995年加盟微软,担任Encarta主编。他对自己和同事的这份工作充满了自豪。他 说,2000年是微软对Encarta投入力度最大的时候,当时整个团队有大约50人,分别从事编辑、核实、索引等工作。很可惜,这种投入并没有得到用户 的赏识,人们很少注意产品开发幕后的艰辛。

《大英百科全书》当年之所以拒绝给微软授权,就是认为上门推销是必不可少的,百科全书是卖出去的,而不是等人来买的。当然,《大英百科全书》后来也在1994年发行了光盘版,但价格高达995美元,而Encarta当时只要99美元。

微软确实证明了,只要价格够低,电子百科全书就有市场,但美好的时光总是很短暂,极度发达的互联网将免费内容送到了世界的各个角落,微软也明白了:只要有免费的,就没人愿意再去花钱购买。

最后,再来欣赏一下这两年的Encarta包装和截图,权作缅怀吧。

网络时代的悲哀:微软大百科全书Encarta
Encarta 2007 Premium——五张CD或一张DVD

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网络时代的悲哀:微软大百科全书Encarta
2008年的Encarta绝唱(德语版)

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编译/驱动之家

 

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